Η τριτοβάθμια εκπαίδευση πεθαίνει

Ένας φουτουριστής λέει ότι η βιομηχανία μπορεί να έχει πουθενά να πάει αλλά κάτω. Ποια είναι η εμφάνιση της διαφάνειας; Ίσως η ανώτατη εκπαίδευση να έχει φτάσει στο αποκορύφωμά της. Δεν είναι τα Χάρβαρντ και Όξφορντ του κόσμου, αλλά τα ιδρύματα που απαρτίζουν την υπόλοιπη βιομηχανία – τα περιφερειακά δημόσια σχολεία που είδαν δεκαετίες ανάπτυξης και τώρα αντιμετωπίζουν σημαντικές περικοπές του προϋπολογισμού και τα μικρότερα, λιγότερο επιλεκτικά ιδιωτικά κολέγια που έχουν υπερβολικές τιμές ενώ ο αριθμός των εγγεγραμμένων σπουδαστών μειώνεται.

Η υψηλότερη έκταση περιγράφεται συχνά ως φούσκα – και μοιάζει πολύ με την αγορά κατοικίας το 2008, τελικά θα σκάσει. Αλλά τι γίνεται αν είναι λιγότερο από μια ξαφνική ποπ και περισσότερο από μια μακρά, αργή τσουλήθρα, και είμαστε ήδη στο δρόμο προς τα κάτω;

Ο Μπράιαν Αλέξανδρος άρχισε να ασχολείται με την ιδέα της «κορυφαίας τριτοβάθμιας εκπαίδευσης» το 2013-εμπνευσμένη από την έννοια του “κορυφαίου αυτοκινήτου”, “αιχμής πετρελαίου” και άλλων λεγόμενων “αιχμών”. Τότε υπήρχαν ενδείξεις ότι η βιομηχανία είχε ήδη αγωνιστεί. Ο αριθμός των εγγεγραμμένων στην τριτοβάθμια εκπαίδευση φοιτητών μειώθηκε κατά λίγο περισσότερο από 450.000 μετά από χρόνια ανερχόμενης ανάπτυξης, το ποσοστό της σχολής μερικής απασχόλησης – που συνήθως αναφέρεται ως βοηθητικά προσόντα – είχε γίνει όλο και πιο σημαντικό μέρος των πανεπιστημίων, και υπήρξε ένα γενικός σκεπτικισμός σχετικά με το κόστος του κολλεγίου που ξεκινάει απότομα και τις ανησυχίες για το αν αξίζει ένα πτυχίο.

Λαμβάνοντας ξεχωριστά, είπε, κάθε σημάδι ήταν αρκετά ανησυχητικό. Αλλά όταν εξετάστηκαν από κοινού, αντιπροσώπευαν τα περιγράμματα ενός δυσοίωνου μέλλοντος για την τριτοβάθμια εκπαίδευση. Ο Αλέξανδρος, ένας αυτοσυντηρούμενος φουτουριστής ανώτερης εκπαίδευσης και ένας πρώην καθηγητής της Αγγλίας, κατέληξε στο συμπέρασμα ότι μετά από σχεδόν μισό αιώνα ανάπτυξης, η τριτοβάθμια εκπαίδευση μπορεί να είναι τόσο μεγάλη όσο θα μπορούσε να γίνει.

Τώρα, πέντε χρόνια αργότερα, λέει ότι η υπόθεση είναι “καταθλιπτική”. Την άνοιξη του 2013, ήταν 19.105.651 σπουδαστές εγγεγραμμένοι σε υψηλότερα πανεπιστήμια, ενώ αυτή την άνοιξη, υπήρχαν 17.839.330, σύμφωνα με πρόσφατα δημοσιευμένα στοιχεία από το Εθνικό Κέντρο Στατιστικής για την Εκπαίδευση. Αυτό αντιπροσωπεύει μείωση περίπου κατά 7% και οφείλεται σε μεγάλο βαθμό στην πτώση των εγγραφών στους κλάδους κερδοσκοπικού χαρακτήρα και στα κολέγια, καθώς και στα στάδια εγγραφής σε μη κερδοσκοπικούς δημόσιους και ιδιωτικούς οργανισμούς τεσσάρων ετών.

Και η τάση της μειούμενης εγγραφής στην τριτοβάθμια εκπαίδευση είναι πιθανό να συνεχιστεί, υποστηρίζει, για μερικούς λόγους, αλλά κυρίως, η μείωση του ποσοστού γεννήσεων σημαίνει ότι θα υπάρξουν λιγότερα άτομα ηλικίας 18 ετών που εισέρχονται στην ακαδημία και ότι υπάρχουν λιγότερες διεθνείς και οι μετανάστες φοιτητές να καλύψουν αυτές τις έδρες.

Γιατί είναι τόσο μεγάλη η κατάδυση στην εγγραφή; Λοιπόν, αρκετά ξεκάθαρα, το επιχειρηματικό μοντέλο για πολλά κολέγια εξαρτάται από την εγγραφή. Αν οι εγγραφές μειωθούν, τα έσοδα μειώνονται και τα κολλέγια έχουν λιγότερα χρήματα για εγκαταστάσεις, σχολές και προγράμματα. Αυτό δημιουργεί ένα είδος σπειροειδούς θανάτου, στο οποίο τα κολλέγια ξεφορτώνουν προγράμματα, τα οποία με τη σειρά τους δυσκολεύουν να προσελκύσουν φοιτητές και ούτω καθεξής.

Για τα μη επιλεκτικά ιδιωτικά κολέγια φιλελεύθερων τεχνών, αυτό θα μπορούσε να σημαίνει συγχώνευση ή κλείσιμο. Για άλλα ιδρύματα, αυτό θα μπορούσε να σημαίνει μετατόπιση των θεσμικών προτεραιοτήτων – ιδιαίτερα στους σπουδαστές που προσλαμβάνουν και διδάσκουν, απομακρύνοντας από την κύρια εστίαση στα 18 έως 22 ετών προς έναν μεγαλύτερο ενήλικο.